Escapade gourmande à Pékin (5) : Arctic Ocean, la limonade pékinoise

Après avoir passé la matinée à flâner dans le Temple des Lamas, nous nous mîmes en quête d’un établissement dans lequel satisfaire notre gourmandise, et choisîmes un restaurant de « fondue mongole » (涮羊肉 [shuàn yángròu]), qui est, avec le canard laqué, l’une des spécialités culinaires incontournables de la capitale chinoise. (Nous aurons l’occasion de reparler de cette fondue.)
Une fois les plats commandés, nous débattions sur le choix des boissons lorsque j’aperçus sur une table voisine de petites bouteilles contenant un liquide jaune citron. Les bouteilles à peine posées sur la table s’étaient déjà couvertes d’une buée qui indiquait que la boisson était fraîche à souhait. Interrogée sur la nature de la boisson, la serveuse répondit en souriant, visiblement surprise que nous ne connaissions pas cette boisson : 北冰洋 [běibīngyáng], littéralement « océan arctique ». À cet énoncé, le visage de ma tendre moitié s’éclaira d’un large sourire !
Cet « Océan Arctique » est le nom d’un « limonade » pékinoise bien connue des autochtones, et qui bénéficiait même dans les années 1980 d’une solide réputation dans toute la Chine. Le sourire de mon épouse avait été provoqué par le souvenir ému qu’elle avait de ces bouteilles de limonade qu’elle achetait avec parcimonie lorsqu’elle était enfant. Le nom anglais officiel de la boisson est Arctic Ocean.
J’ai mis le mot limonade entre guillemets car aucune des quatre versions de la boisson ne contient de citron. Les trois saveurs proposées sont : orange, mandarine et prune acide ; à cela s’ajoute une eau gazéifiée.
L’histoire de la marque remonterait aux années 30. À l’époque, la société vendait des pains de glace. En 1949, le nouveau gouvernement chinois prit le contrôle de la société, qui continua à vendre de la glace. Ce n’est que bien plus tard que furent développées les boissons gazeuses.
À une époque, la société s’était associée avec Pepsi Cola, qui avait monté en Chine plusieurs sociétés mixtes. L’association n’avait pas été heureuse, et la production de la limonade Arctic Ocean avait cessé en 1996. La marque a été ressuscitée à grand renfort de publicité en 2011, pour le plus grand bonheur des Pékinois.
Aujourd’hui, la limonade en bouteille est disponible à tous les coins de rue, par exemple dans les kiosques à journaux. Elle est vendue dans sa petite bouteille, au prix modique de 5 yuans (environ 0,65 euro). La marque est facilement reconnaissable grâce à son logo : un ours polaire tendant le cou, sur fond d’une montagne enneigée. Nous apprécions de cette boisson qu’elle n’est ni trop sucrée, au contraire des sodas mondialement connus qui, en Chine comme ailleurs, ont conquis des parts de marché considérables, ni trop gazeuse.
Ci-dessous, le logo en question (l’image vient de l’article que Baidu consacre à la marque, ici).
De retour à Suzhou, ne trouvant pas la limonade en magasin, nous découvrîmes avec bonheur que le produit était en vente sur Internet. C’est en parcourant la page du supermarché en ligne qui distribuait ce produit à Suzhou que je découvris que d’autres saveurs étaient disponibles.
Nous commandâmes d’abord deux cartons, un de limonade à l’orange, et l’autre de limonade à la mandarine. L’idée d’un soda à la mandarine me semblait bonne, mais cette version de la limonade se révéla un peu décevante. L’eau gazéifiée a, à mon humble avis, un intérêt limité. Malheureusement, je n’ai pas pu goûter à la limonade à la prune acide, car le supermarché en ligne était à court de stocks.
Ci-dessous, les canettes d’Artic Ocean à l’orange (à gauche) et à la mandarine (à droite).

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